Pourquoi les moustiques piquent-ils plus certaines personnes que d’autres ?

Les moustiques porteurs de maladies ont tué plus de personnes que toutes les guerres de l’histoire enregistrée réunies. En fait, les statistiques indiquent que le moustique est de loin la créature la plus mortelle au monde pour l’homme.

Rien qu’en 2018, les moustiques ont causé environ 725 000 décès. La deuxième cause de décès chez les humains cette année-là était les autres humains, responsables de 437 000 décès. Loin derrière se trouvaient les décès combinés causés par les serpents, les chiens, les escargots venimeux, les crocodiles, les hippopotames, les éléphants, les lions, les loups et les requins.

Cette situation préoccupante a incité l’Assemblée mondiale de la santé en 2017 à approuver la Global Vector Control Response (GVCR) 2017-2030, un programme qui fournit une orientation stratégique aux pays ayant un besoin urgent de lutter contre les vecteurs, en particulier les moustiques.

La lutte antivectorielle est essentielle pour la prévention des maladies transmises par les moustiques et la réponse aux épidémies. Ces insectes peuvent transmettre diverses maladies telles que la fièvre du Nil occidental, le Zika, la dengue, la fièvre jaune, le chikungunya, l’encéphalite de Saint-Louis, la filariose lymphatique, l’encéphalite de La Crosse, la maladie de Pogosta, la fièvre d’Oropouche, la maladie à virus Tahyna, la fièvre de la vallée du Rift, Infection par le virus de la forêt de Semliki, la fièvre Sindbis, l’encéphalite japonaise, la maladie du virus de Ross River, la maladie du virus de la forêt de Barmah et le paludisme, ce dernier ayant causé 627 000 décès rien qu’en 2020. Il est compréhensible que les gens veuillent savoir pourquoi les moustiques choisissent de piquer une personne et pas une autre.

Dioxyde de carbone et odeur corporelle

Les moustiques mâles et femelles peuvent survivre sans piquer d’autres animaux, mais les femelles ont besoin de sang pour compléter le cycle de reproduction. Le dioxyde de carbone (CO₂) a été identifié il y a près d’un siècle comme un attractif pour les moustiques. Ce gaz a également été utilisé pour piéger les moustiques femelles cherchant à consommer du sang avec les nutriments nécessaires à l’ovogenèse ou à la génération d’œufs.

Cependant, rien ne prouve que le CO₂ soit responsable de l’attraction différentielle. En d’autres termes, les émissions de dioxyde de carbone n’expliquent pas pourquoi les moustiques préfèrent systématiquement une personne à une autre. Quelle est donc l’explication ? Il existe d’autres signaux physiques et chimiques qui attirent les moustiques, tels que la chaleur, la vapeur d’eau, l’humidité, les signaux visuels et, surtout, l’odeur corporelle.

Alors que les odeurs les plus attrayantes pour les moustiques ne sont pas bien connues, plusieurs études indiquent que des molécules telles que l’indole, le nonanol, l’octénol et l’acide lactique sont les principaux suspects. Une équipe de chercheurs dirigée par Matthew DeGennaro de l’Université internationale de Floride (États-Unis) a identifié un récepteur d’odeur unique appelé récepteur ionotropique 8a (IR8a), qui Aedes égyptien moustique pour détecter l’acide lactique. Ce type de moustique est un vecteur connu de la dengue, du chikungunya et du zika. Lorsque les scientifiques ont muté le récepteur IR8a sur les antennes de l’insecte, ils ont découvert que les moustiques ne pouvaient pas détecter l’acide lactique et d’autres odeurs aigres des humains.

L’acétophénone, le « parfum » qui attire les moustiques

Des recherches récentes indiquent que les virus de la dengue et du Zika modifient l’odeur des souris et des humains qu’ils infectent pour les rendre plus attrayants pour les moustiques. Il s’agit d’une stratégie d’infection intéressante, car elle encourage les moustiques à piquer l’hôte, à extraire le sang infecté puis à transporter le virus vers un autre individu. Les virus y parviennent en modifiant l’émission d’une cétone aromatique – l’acétophénone – qui attire particulièrement les moustiques.

La peau des humains et des rongeurs produit normalement un peptide antimicrobien qui contrôle les populations bactériennes. Chez les souris infectées par la dengue ou le Zika, la concentration de ce peptide chute et certaines bactéries (genre Bacillus) se multiplient, déclenchant la production d’acétophénone. Quelque chose de similaire se produit chez les humains : les odeurs des aisselles des patients atteints de dengue contiennent plus d’acétophénone que celles des personnes en bonne santé.

Fait intéressant, cette émission accrue d’acétophénone peut être corrigée. Certaines des souris infectées par la dengue ont été traitées avec de l’isotrétinoïne, ce qui a entraîné une diminution des émissions d’acétophénone, rendant l’hôte moins attrayant pour les moustiques.

Microbes qui changent d’odeur

Ce n’est pas le seul exemple d’un micro-organisme manipulant la physiologie des moustiques et des hôtes humains pour améliorer la transmissibilité. Par exemple, les personnes infectées par Plasmodium falciparumle parasite qui cause le paludisme est plus attrayant que les individus en bonne santé pour Anopheles gambiae les moustiques, vecteurs de la maladie.

La raison en est inconnue, mais peut être liée à : Plasmodium falciparum produisant un précurseur isoprénoïde appelé (E)-4-hydroxy-3-méthyl-but-2-ényl pyrophosphate (HMBPP), qui influence le comportement de recherche et d’alimentation du sang du moustique, ainsi que sa sensibilité à l’infection. En particulier, l’HMBPP active les globules rouges humains pour qu’ils libèrent plus de CO₂, d’aldéhydes et de monoterpènes, qui ensemble attirent les moustiques et les invitent à « sucer notre sang ».

De plus, l’ajout de HMBPP aux échantillons de sang améliore l’attractivité d’autres espèces de moustiques, telles que : Anopheles coluzzii, Anopheles arabiensis, Aedes aegyptiet certaines espèces de Culex pipiens/Culex torrentium complexe.

Comprendre les facteurs qui rendent certaines personnes plus attrayantes pour les moustiques que d’autres aidera à identifier et à réduire le risque de transmission de maladies infectieuses à transmission vectorielle.

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