Les chauves-souris et les humains sont plus proches que jamais et les risques n’ont jamais été aussi apparents

Le lien entre la destruction de l’habitat, le changement climatique et l’émergence de nouveaux virus n’a jamais été aussi évident que pendant la pandémie.

L’arrivée de SRAS-CoV-2 et la propagation du COVID-19 a mis en évidence la manière dont les activités humaines telles que la déforestation peuvent rapprocher les animaux sauvages porteurs de virus des humains.

Dans une nouvelle étude, les chercheurs ont cherché à rassembler des données plus détaillées collectées en Australie sur 25 ans pour illustrer les liens entre la perte d’habitat, le comportement des animaux et la propagation virale.

Plus précisément, les scientifiques ont examiné le virus Hendra transmis par les chauves-souris, qui infecte principalement les chauves-souris frugivores (alias renards volants); le virus peut se propager aux humains via les chevaux.

« Les interactions entre le changement d’utilisation des terres et le climat conduisent désormais à des chauves-souris persistantes dans les zones agricoles, où les pénuries alimentaires intermittentes créent des groupes d’effets de contagion », écrivent l’écologiste comportementale Peggy Eby de l’Université de Nouvelle-Galles du Sud en Australie et ses collègues dans leur article publié. .

Le débordement zoonotique décrit comment les virus et autres agents pathogènes trouvés chez les animaux peuvent se propager aux humains, parfois avec des conséquences mortelles. Le virus Hendra en est un exemple ; Le VIH, Ebola, la rage et la peste forment une liste restreinte d’autres zoonoses.

Le virus Hendra – du nom de la banlieue de Brisbane où il a été découvert en 1994 – peut provoquer des maladies graves, voire mortelles, chez l’homme et le cheval. En règle générale, les chauves-souris infectées qui se nourrissent dans les pâturages pour chevaux transmettent le virus et, depuis 2006, la fréquence et l’étendue des retombées du virus Hendra en Australie ont augmenté.

Dans cette étude, Eby et ses collègues se sont penchés sur des décennies de données pour étudier les changements rapides du comportement des chauves-souris qui ont coïncidé avec les événements de propagation du virus Hendra dans le sud-ouest du Queensland entre 1996 et 2020. Le moment et l’emplacement de ces événements ont été cartographiés à l’aide de données sur les gîtes des chauves-souris, la recherche de nourriture régions, le climat local, l’approvisionnement alimentaire et la perte d’habitat.

« De 2003 à 2020 environ, le comportement des chauves-souris et l’incidence des débordements ont changé rapidement : le nombre de gîtes a triplé et 40 débordements ont été détectés », rapportent Eby et ses collègues.

En intégrant les données dans un modèle statistique, les chercheurs ont montré comment les changements climatiques et l’utilisation des terres poussent les chauves-souris à vivre dans les zones agricoles et urbaines, augmentant le risque de transmission du virus Hendra aux chevaux.

En 2018, près d’un tiers de l’habitat naturel des chauves-souris frugivores avait été défriché en 1996, ce qui a conduit les chauves-souris à affluer vers les zones urbaines pour nicher, bien que la plupart des événements de débordement (86%) se soient produits dans les zones agricoles où les chevaux errent.

Les événements El Niño provoquant la sécheresse ont également provoqué des pénuries alimentaires hivernales pour les chauves-souris, annonçant une augmentation des gîtes plus près des zones peuplées par l’homme où les chauves-souris pourraient vraisemblablement trouver de la nourriture.

Non seulement les pénuries alimentaires et la perte d’habitat poussent les chauves-souris dans les zones où vivent les humains et les chevaux – ce qui augmente le nombre de rencontres homme-animal – mais des recherches antérieures montrent que le stress nutritionnel peut entraîner une augmentation de l’excrétion de virus chez les chauves-souris.

« Le moment des grappes de débordement du virus Hendra en hiver, des mois après les pénuries alimentaires de l’année précédente, peut être dû aux effets cumulatifs du stress nutritionnel qui augmentent les demandes énergétiques hivernales (thermorégulation et grossesse) et aux ressources rares dans les habitats sous-optimaux. » écrivent les chercheurs.

Lorsque les forêts indigènes voisines fleurissaient abondamment en hiver – ce qui devient de plus en plus rare – les chauves-souris sont revenues à leur mode de vie nomade habituel, défrichant les zones urbaines et agricoles au profit de leurs habitats naturels, et les événements de débordement ne se sont pas produits pendant ces périodes.

Protéger les vestiges des forêts indigènes, en particulier les forêts à floraison hivernale qui fournissent de la nourriture lorsque la nourriture est rare, « pourrait être une stratégie durable à long terme pour réduire le débordement et protéger le bétail et la santé humaine », ont conclu les chercheurs.

La reproduction d’une étude comme celle-ci dans d’autres zones où les maladies zoonotiques sont courantes pourrait révéler la dynamique qui contribue à ces épidémies et conduire à des stratégies pour réduire le risque d’infections.

Mais les données à long terme remontant à des décennies sur les hôtes réservoirs viraux, en particulier les chauves-souris, sont rares. Et même avec nos données, cela revient toujours au même problème : les humains détruisent constamment les habitats et détruisent la biodiversité.

Une analyse de 2020 d’environ 6 800 communautés écologiques sur 6 continents a révélé qu’à mesure que la biodiversité décline, les animaux qui survivent et prospèrent, comme les chauves-souris et les rats, sont également plus susceptibles d’héberger des agents pathogènes potentiellement dangereux, ce qui augmente le risque d’épidémies zoonotiques.

« Nous avertissons à ce sujet depuis des décennies », a déclaré Kate Jones, modélisatrice écologique à l’University College de Londres, co-auteur de cette étude. La nature lors de sa publication en août 2020.

« Personne n’y prêtait attention. »

La dernière étude est également publiée dans La nature.

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