Les variantes de Covid sont inévitables tant que le virus continue de se propager, selon les médecins

Le virus qui cause Covid-19 a muté à maintes reprises, et les experts disent que de nouvelles variantes persisteront, en partie à cause de la nature du virus et aussi parce que de larges segments de la population choisissent de ne pas être vaccinés.

« Faut-il s’attendre à plus de variantes ? La réponse est oui », déclare le Dr. Mohamed Yassin, directeur du contrôle des infections à l’UPMC Mercy. « Combien ? Probablement trop. Il y en aura beaucoup. »

La nature du coronavirus, a-t-il dit, le rend sujet à la mutation.

Il existe deux principaux types de virus, a expliqué Yassin : le type ADN et le type ARN. Chaque fois que le virus à ADN se divise, il fait une copie exacte de lui-même. Ce processus de copie parfaite ne se produit pas avec les virus à ARN, ce qui signifie qu’il y a une chance de changement à chaque fois que le virus se multiplie. Le virus qui cause le covid-19 est un virus à ARN. La grippe aussi.

« Ce n’est pas différent de ce que nous voyons chaque année avec le virus de la grippe », explique le Dr. Carol Fox, directrice médicale d’Excela Health. « Cela change souvent, et c’est pourquoi nous devons nous faire vacciner chaque année contre la grippe : parce qu’il existe différentes variantes. »

Qu’une variante soit plus grave ou plus transmissible dépend en grande partie du hasard, a déclaré Yassin. Les virus peuvent souvent être modifiés ou repensés dans un laboratoire, a-t-il déclaré, « mais dans la nature, ces changements sont aléatoires.

« Il est presque impossible de savoir quelle sera la prochaine espèce », a-t-il déclaré. « Va-t-il devenir plus virulent ou moins ? Je ne pense pas qu’on puisse savoir. »

Le fait que de nombreuses personnes n’ont pas été vaccinées pourrait exacerber le problème, a déclaré Yassin.

Dans tout le pays, un peu moins de 222 millions de personnes ont été entièrement vaccinées, soit environ les deux tiers de la population. Environ 47% ont reçu une dose de rappel, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

En Pennsylvanie, environ 66% de la population est entièrement vaccinée et 32% a une dose de rappel, selon le ministère de la Santé.

Le nombre de personnes vaccinées dans le comté d’Allegheny est plus élevé que dans tout l’État : 73 % sont entièrement vaccinés et près de 38 % ont une dose de rappel, selon les données. Dans le comté de Westmoreland, les chiffres sont inférieurs à ceux de l’État dans son ensemble : 60 % ont été entièrement vaccinés et 30 % ont été renforcés.

« S’il n’y a pas grand-chose (de virus) qui circule, vous êtes beaucoup moins susceptible d’avoir une mutation et de nouvelles variantes – c’est absolument vrai », a-t-il déclaré.

Il a déclaré qu’il s’agissait d’une partie importante de la couverture de santé publique qui a accompagné et continuera d’accompagner la pandémie.

« Il ne s’agit pas seulement de la personne, de vous ou de moi. Il s’agit de nous », a-t-il déclaré. « Donc, oui, si nous ne contractons pas tous l’infection, si nous avons tous beaucoup moins d’activité à cause de la vaccination, le taux de mutation diminuera certainement. »

Variantes dans le temps

Au moins cinq variantes du virus ont été identifiées, dont certaines avaient leurs propres sous-variantes. À l’heure actuelle, l’omicron et ses sous-variantes sont les espèces dominantes circulant dans le monde. Le premier cas de Covid-19 attribué à la variante omicron a été découvert aux États-Unis début décembre, et il s’est avéré encore plus transmissible que son prédécesseur hautement contagieux, le delta.

La variante omicron a ensuite été qualifiée de variante préoccupante, que l’Organisation mondiale de la santé définit comme une variante qui montre une augmentation de la transmissibilité ou un changement indésirable dans l’épidémiologie du covid-19 ; une augmentation de la virulence; ou moins touchés par les mesures de santé publique telles que les vaccinations et les mesures d’atténuation.

Omicron a entraîné un pic massif de cas à la fin de 2021 et au début de 2022. Bien qu’il se soit avéré qu’il causait une maladie moins grave que les variantes précédentes, sa transmission rapide et facile a entraîné un afflux d’hospitalisations et une augmentation des décès.

Depuis lors, un certain nombre de sous-variantes ommicron ont été détectées, notamment BA.2 et BA.2.12.1. Début juin, le CDC estimait que les sous-variantes BA.4 et BA.5 représentaient environ 13 % des nouveaux cas, contre 7,5 % la semaine précédente, selon Yale Medicine.

Pour ommicron, il y avait la variante delta. Il a été identifié pour la première fois dans l’Indiana fin 2020, selon Yale Medicine, mais la hausse aux États-Unis n’a commencé qu’à l’automne 2021, faisant grimper le nombre de cas après des mois de déclin. Certaines études ont suggéré que la variante delta était de 80% à 90% plus transmissible que les variantes précédentes, et il a été constaté qu’elle provoquait une maladie beaucoup plus grave chez les personnes vaccinées.

Les variantes alpha, bêta et gamma ont circulé en 2020, chacune avec des degrés divers de portabilité plus élevée. Ils ont été répertoriés comme des variantes intéressantes par l’Organisation mondiale de la santé à l’époque.

L’Organisation mondiale de la santé a également répertorié certaines de ce qu’elle appelle des variantes intéressantes : des variantes qui montrent des changements prévisibles et provoquent une transmission communautaire importante. Parmi eux se trouvent epsilon, zeta, eta, thêta, iota, kappa, lambda et mu.

« Nous n’avons pas qualifié ces variantes de préoccupantes, mais il s’agissait de variantes plus transmissibles », a déclaré le Dr Kevin McCarthy, professeur adjoint de génétique moléculaire et de biologie à l’Université de Pittsburgh. « Ce que nous avons vu lorsque l’immunité a commencé à se développer dans les populations. Les virus ont pu faire des mutations et briser une partie de cette immunité. »

Comment cela se produit exactement, a-t-il dit, n’est pas tout à fait clair.

« Le virus s’adaptera au fur et à mesure qu’il se fraye un chemin à travers des centaines de millions et des milliards de personnes – il continue et infecte et réinfecte les gens », a déclaré McCarthy, qui est membre du Pitt Center for Vaccine Research. « Donc, tout ce que le virus peut faire pour l’améliorer finira par trouver comment faire ces choses. »

C’est un processus que les experts ne comprennent toujours pas entièrement, a-t-il déclaré.

Il est possible – mais pas certain – que certaines mutations surviennent chez les personnes immunodéprimées qui ont des infections en cours. Alors que le corps essaie de combattre le virus, explique McCarthy, le virus essaie de se multiplier. Pour atteindre cet objectif, le virus peut évoluer pour infecter les cellules plus efficacement, a-t-il dit, et peut même évoluer pour échapper aux anticorps créés au cours de la maladie.

Il a comparé cela à jouer à la loterie chaque semaine.

Chaque fois que le virus se multiplie, il achète un billet de loterie. Habituellement, rien n’en sort, dit-il, « mais de temps en temps, quelqu’un gagne le Mega Millions ».

« On va vivre avec ça »

Comme le refrain l’a été depuis le début de la pandémie il y a plus de deux ans, les experts disent qu’il n’y a aucun moyen de savoir exactement ce que l’avenir nous réserve.

« C’est la question à un million de dollars », a déclaré McCarthy.

Ce qu’il sait, c’est que rien n’indique que le Covid-19 est en train de disparaître.

« Nous devrons vivre avec ça », a-t-il déclaré. « À quoi cela ressemble, je pense que nous sommes encore très incertains. »

McCarthy a déclaré qu’il n’est pas clair si le virus sera saisonnier comme la grippe l’a été ces dernières années, mais il y aura probablement des pics et des creux déterminés par le comportement humain.

Il a déclaré que le meilleur scénario serait une ou deux variantes dominantes à la fois, par opposition à de nombreuses mutations faisant le tour. Cela, a-t-il dit, rendrait plus difficile de comprendre comment gérer le virus à long terme. Pour l’instant, les entreprises travaillent sur des vaccins covid qui s’inscrivent dans la même veine que les vaccins antigrippaux en ce sens qu’ils ciblent trois ou quatre souches en une seule dose.

Fox a déclaré qu’elle pensait que le covid-19 finirait par avoir l’air plus cyclique.

« Je pense que l’espoir est, ou ce que vous vous attendriez à voir, c’est que ces pics et ces creux diminuent », a-t-elle déclaré. « Au lieu de … hauts et de bas, les variations continueront, mais elles ressembleront davantage à de petits points. »

Cela dépend du comportement humain, a-t-elle noté. Elle a dit que c’est pourquoi les cas de rhume et de grippe commencent généralement à l’automne, lorsque les enfants retournent à l’école et que davantage de personnes restent à l’intérieur pendant de longues périodes sans fenêtres ouvertes.

« Cela a à voir avec ce qui se passe dans notre environnement », a-t-elle déclaré. « Il y a plus de chances que les germes, les virus et les bactéries se propagent. »

Yassin a également déclaré qu’il pensait que le virus pourrait prendre une apparence plus saisonnière, mais a noté que le véritable avenir de la maladie, l’hospitalisation et la mort par covid dépendent des vaccinations.

« Les taux de vaccination aux États-Unis sont vraiment beaucoup plus bas que dans les autres pays occidentaux », a-t-il déclaré. « Cela nous place dans une position plus vulnérable. Nous avons eu, comme aux États-Unis, tant de cas, nous avons eu tant de morts. J’aimerais que nous puissions convaincre plus de gens de se faire vacciner pour leur propre bien et aussi pour celui de la communauté.

Megan Guza est rédactrice de Tribune-Review. Vous pouvez contacter Megan au 412-380-8519, mguza@triblive.com ou via Twitter

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