Pourquoi le succès du vaccin RSV de Pfizer est un gros problème, des décennies de préparation

    Une infirmière en soins intensifs s'occupe d'un patient atteint du virus respiratoire syncytial (VRS), qui est sous ventilateur dans l'unité de soins intensifs pédiatriques de l'hôpital Olga de la clinique de Stuttgart en Allemagne.
agrandir / Une infirmière en soins intensifs s’occupe d’un patient atteint du virus respiratoire syncytial (VRS), qui est sous ventilateur dans l’unité de soins intensifs pédiatriques de l’hôpital Olga de la clinique de Stuttgart en Allemagne.

Alors qu’une augmentation inhabituellement importante et précoce des cas de VRS inonde les hôpitaux pour enfants à travers le pays, le géant pharmaceutique Pfizer a offert mardi une lueur d’espoir sous la forme de résultats d’essais cliniques de phase trois.

Le vaccin expérimental contre le VRS de la société, administré à des femmes enceintes, était efficace à 82 % pour prévenir les maladies graves des voies respiratoires inférieures liées au VRS au cours des trois premiers mois de la vie d’un bébé. Il était efficace à 69% au cours des six premiers mois, a annoncé Pfizer.

« Nous sommes ravis de ces données car il s’agit du tout premier vaccin expérimental qui aide à protéger les nouveau-nés contre les maladies respiratoires graves liées au VRS dès la naissance », a déclaré Annaliesa Anderson, directrice scientifique de Pfizer, dans un communiqué.

La société a déclaré qu’elle prévoyait de déposer une demande d’approbation auprès de la Food and Drug Administration d’ici la fin de l’année, ce qui pourrait signifier qu’un vaccin pourrait être disponible à temps pour la saison du VRS de l’année prochaine.

L’annonce est prometteuse, mais il y a aussi des raisons de prudence. Par exemple, la société n’a publié les meilleurs résultats que dans un communiqué de presse. Les données devront faire l’objet d’une évaluation externe plus détaillée. Pfizer a également noté que le vaccin n’a pas atteint le deuxième des deux principaux objectifs de l’étude, qui était d’atteindre les critères statistiques prédéfinis d’efficacité contre pas sérieux Maladie des voies respiratoires inférieures liée au VRS, bien que la société affirme qu’une certaine efficacité était cliniquement significative.

Pourtant, il y a des raisons d’être enthousiasmé par les nouvelles de mardi, qui font suite à des décennies de luttes de chercheurs essayant de combattre le VRS. Cela comprend un essai de vaccin désastreux dans les années 1960, qui a permis aux enfants vaccinés de se développer plus une maladie grave due à une infection par le VRS et a entraîné la mort tragique de deux nourrissons.

Un virus souvent méconnu

Cela peut sembler nouveau, mais le VRS – ou virus respiratoire syncytial (sin-SISH-uhl) – est un virus saisonnier courant qui représente depuis longtemps un risque sérieux pour les nourrissons et les tout-petits. Presque tout le monde est infecté pendant l’enfance et la plupart ne souffrent que d’une maladie respiratoire bénigne. Mais pour une petite proportion d’enfants, en particulier ceux de moins de 5 ans, cela peut devenir mortel. Le VRS envoie environ 3,6 millions de personnes dans les hôpitaux du monde chaque année et tue plus de 100 000 enfants de moins de 5 ans chaque année. Les décès surviennent le plus souvent chez les nourrissons de moins de 6 mois et chez les enfants des pays à faible revenu.

Aux États-Unis, le VRS est l’une des principales causes d’hospitalisation des enfants de moins de 5 ans. Une saison typique de VRS envoie entre 58 000 et 80 000 enfants de moins de 5 ans à l’hôpital et en tue entre 100 et 300, selon les estimations des Centers for Disease Control and Prevention.

Les chercheurs travaillent sur la prévention et le traitement du VRS depuis des décennies. Mais pendant des années, un nuage sombre a plané sur le terrain, stoppant les progrès. Il est né dans les années 1960, lorsque des chercheurs ont commencé à travailler sur un vaccin contre le VRS. La conception expérimentale du vaccin utilisait un traitement standard de l’époque – la chaleur et une solution de formaldéhyde (formol) pour inactiver le virus et « réparer » ou stabiliser ses protéines. Ainsi, le vaccin viral inactivé au formol pourrait présenter un virion entier au système immunitaire qui était incapable d’infecter les cellules, mais avec tous ses composants antigéniques essentiellement congelés en place afin que les cellules immunitaires puissent apprendre à cibler les composants clés. .

Candidat catastrophique

Mais le vaccin a été un désastre tragique. Non seulement il n’a pas réussi à protéger les enfants contre le VRS lors de plusieurs essais cliniques en 1966, mais il a également semblé rendre les enfants plus vulnérables au VRS grave.

Par exemple, dans une petite étude américaine, des chercheurs ont administré à des nourrissons âgés de 2 à 7 mois un régime à trois doses. Sur les 40 bébés non vaccinés d’un groupe témoin, 21 ont développé le VRS au cours d’une vague ultérieure d’infection communautaire, et un seul des enfants non vaccinés a dû être hospitalisé. Pendant ce temps, sur les 30 nourrissons qui ont reçu le vaccin expérimental, 20 ont développé le VRS, mais 16 (80 %) ont dû être hospitalisés. Deux des enfants sont décédés plus tard d’une pneumonie bactérienne qui s’est développée après leur infection par le VRS.

Dans les décennies qui suivirent, les chercheurs comment exactement le vaccin a causé le syndrome de « maladie respiratoire renforcée » (ERD) chez les enfants vaccinés. Premièrement, le vaccin contre le VRS inactivé au formol a stimulé des anticorps faibles qui ne bloquaient et ne neutralisaient que faiblement le virus vivant. Cette réponse impuissante a conduit à une accumulation de complexes anticorps-virus-immun qui, à leur tour, déclenchent une aggravation des réponses immunitaires, y compris une inflammation. Le vaccin a également stimulé les réponses des lymphocytes T qui peuvent provoquer une inflammation exagérée des poumons lors d’une infection ultérieure par le VRS. Tout cela peut ouvrir la voie à des maladies graves et à des complications, telles que la pneumonie bactérienne.

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