Des scientifiques découvrent un mécanisme cérébral derrière la perte de mémoire liée à l’âge

1er juillet 2022 – Des scientifiques de l’Université Johns Hopkins ont identifié un mécanisme cérébral à l’origine de la perte de mémoire liée à l’âge, élargissant notre compréhension du fonctionnement interne du cerveau vieillissant et ouvrant potentiellement la porte à de nouveaux traitements pour la maladie d’Alzheimer.

Les chercheurs se sont penchés sur l’hippocampe, une partie du cerveau censée stocker des souvenirs à long terme.

Les neurones y sont responsables d’une paire de fonctions de mémoire – appelées séparation de motifs et achèvement de motifs – qui fonctionnent ensemble dans des cerveaux jeunes et en bonne santé. Ces fonctions peuvent se déséquilibrer avec l’âge et affecter la mémoire.

L’équipe de Johns Hopkins a peut-être découvert la cause de ce déséquilibre. Leurs conclusions – rapportées dans un nouvel article de la revue Biologie actuelle – peut non seulement nous aider à améliorer les traitements de la démence, mais peut même prévenir ou retarder la perte des capacités de réflexion en premier lieu, disent les chercheurs.

Séparation de motifs vs achèvement de motifs

Pour comprendre comment l’hippocampe change avec l’âge, les chercheurs se sont penchés sur le cerveau des rats. Chez les rats et les humains, la séparation des motifs et l’achèvement des motifs sont présents, pilotés par les neurones de l’hippocampe.

Comme son nom l’indique, compléter un modèle consiste à saisir quelques détails ou extraits d’informations – quelques notes de musique ou le début d’une citation de film célèbre – et votre cerveau extrait toute sa mémoire. La séparation des modèles, d’autre part, consiste à pouvoir séparer des observations ou des expériences similaires (comme deux visites dans le même restaurant) pour les stocker dans des souvenirs séparés.

Ces fonctions se déroulent le long d’un gradient sur une petite région appelée CA3. Selon l’étude, ce gradient disparaît avec l’âge, explique l’auteur principal de l’étude, Hey-Kyoung Lee, PhD, chercheur adjoint au Zanvyl Krieger Mind/Brain Institute de l’université. « La principale conséquence de la perte, » dit Lee, « est que l’achèvement du modèle devient plus dominant chez les rats à mesure qu’ils vieillissent. »

Que se passe-t-il dans le cerveau ?

Les neurones responsables de l’achèvement du motif sont à l’extrémité « distale » de CA3, tandis que ceux responsables de la séparation des motifs sont à l’extrémité « proximale ». Lee dit que les études précédentes n’avaient pas examiné les régions proximale et distale séparément, comme elle et son équipe l’ont fait dans cette étude.

Ce qui était surprenant, dit Lee, « c’est que l’hyperactivité avec le vieillissement a été observée vers la région CA3 proximale, et non vers la région distale attendue ». Contrairement à leurs attentes, cette hyperactivité n’a pas amélioré la fonction dans ce domaine, mais plutôt : en sourdine la. Par conséquent, « il y a une séparation de motif réduite et une plus grande réalisation de motif », dit Lee.

Comme l’achèvement du motif domine, la séparation des motifs s’estompe, dit Lee. Cela peut rendre plus difficile pour les personnes âgées de séparer les souvenirs – elles peuvent se souvenir d’un restaurant particulier où elles sont allées, mais ne peuvent pas séparer ce qui s’est passé lors d’une visite et d’une autre.

Pourquoi certaines personnes âgées restent-elles affûtées ?

Mais cette altération de la mémoire ne se produit pas chez tout le monde, ni chez tous les rats. En fait, les chercheurs ont découvert que certains rats plus âgés effectuaient des tâches d’apprentissage spatial aussi bien que les jeunes rats, même si leur cerveau avait déjà commencé à compléter des modèles.

Si nous pouvons mieux comprendre pourquoi cela se produit, nous pouvons découvrir de nouvelles thérapies pour la perte de mémoire liée à l’âge, dit Lee.

L’équipe du co-auteur Michela Gallagher a précédemment montré que le lévétiracétam, un médicament anti-épileptique, améliore les performances de la mémoire en réduisant l’hyperactivité dans l’hippocampe.

Les détails supplémentaires ajoutés par cette étude pourraient permettre aux scientifiques de mieux cibler ces médicaments à l’avenir, spécule Lee. « Cela nous donnerait un meilleur contrôle sur où nous pourrions cibler les déficits que nous voyons. »

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