Le seul insecte indigène de l’Antarctique pourrait disparaître si les hivers sont chauds

Pendant des dizaines de millions d’années, le moustique sans ailes Belgique antarctique a perfectionné l’art de se congeler pour pénétrer les mois d’hiver les plus sombres et les plus froids de l’Antarctique, se taillant une niche exclusive en tant que seul insecte indigène du continent.

Alors que le changement climatique continue de pousser les températures de l’Arctique de plus en plus haut, cet ensemble de compétences de survie durement acquises pourrait ironiquement nuire à son existence, le mettant potentiellement au bord de l’extinction.

Des expériences en laboratoire menées par une équipe de chercheurs des États-Unis, du Royaume-Uni et d’Afrique du Sud ont montré que des hivers plus chauds dans le sud gelé avaient un impact majeur sur les mouvements et le stockage d’énergie de l’insecte, augmentant la probabilité qu’il voie un autre été en danger.

Habituellement moins d’un pouce de la pointe à la queue, le minuscule arthropode a également la position improbable d’être le plus gros animal du pays à ne jamais mettre un orteil dans l’océan. Tout son cycle de vie – généralement passé dans l’un des quatre états larvaires – se déroule au milieu de lits humides de mousse et d’algues, grignotant les détritus verts et en décomposition.

Même ces humbles refuges gèlent pendant les hivers rigoureux de l’Antarctique, emprisonnant une humidité précieuse et menaçant de transformer les petites créatures en sucettes glacées. Alors pour conjurer le froid, le moustique a développé une stratégie astucieuse pour éviter la mort et attendre son heure.

Pour se protéger du traumatisme causé par les cristaux de glace perçant ses tissus, le moustique se déshydrate lentement. Dans de bonnes conditions, les individus ont de bonnes chances de passer l’été, même après avoir perdu jusqu’aux trois quarts de l’humidité.

Cette bonne chance dépend beaucoup de l’humidité et du fait qu’elle se réhydrate avec la vapeur d’eau de l’air ou qu’elle l’absorbe directement à partir de l’eau liquide. Même de petits changements dans les conditions environnementales peuvent faire une grande différence dans la capacité de survie.

Dans la péninsule antarctique – une région relativement riche en biodiversité – les microclimats comme celui du moustique ont tendance à fluctuer quelque part entre -5 et 0 degrés Celsius (23 et 32 ​​Fahrenheit). Protégées par des couches de neige et de glace, les températures dans l’atmosphère au-dessus peuvent chuter, avec peu d’effet sur le jardin moussu du moustique.

Avec des températures sur la péninsule qui augmentent régulièrement jusqu’à un demi-degré chaque décennie, ces conditions relativement abritées pourraient changer. Des températures plus élevées peuvent signifier plus de précipitations, donc plus de neige, une isolation plus épaisse et moins de risque de gel en hiver.

Pour voir exactement quel effet cela aurait sur B. antarctiqueles chercheurs ont collecté des larves de moustiques à proximité d’une station sur l’île Anvers, à l’extrême pointe de la péninsule antarctique.

Ces spécimens ont ensuite été renvoyés dans un laboratoire aux États-Unis, où ils ont passé six mois dans des conditions hivernales légèrement différentes, allant d’un froid de -5 degrés Celsius à un doux -1 degré. Différents types de substrats, tels que la mousse et les algues, ont également été testés.

Une fois décongelés dans de l’eau glacée, les survivants ont été examinés pour détecter des signes de mouvement, des lésions tissulaires et des réserves d’énergie en glucides, lipides et protéines.

Cette petite différence de température a eu un effet profond sur la récupération du moustique. Dans des circonstances normales, environ la moitié des insectes ont survécu. Réchauffé de quelques degrés seulement, seul un tiers a survécu. Les réserves énergétiques variaient également considérablement, conservant plus de réserves de graisses et de protéines dans des conditions froides que dans des conditions plus chaudes.

« Ces résultats sont cohérents avec les niveaux d’activité locomotrice, où les larves du régime hivernal chaud étaient les plus lentes, peut-être en raison de la perte d’énergie », notent les chercheurs dans leur rapport.

« Avec un temps limité avant la nymphose après l’hiver, et à l’âge adulte B. antarctique manque de pièces buccales fonctionnelles, l’épuisement de l’approvisionnement énergétique au cours des derniers stades larvaires aurait probablement des effets irréversibles sur l’énergie disponible pour la reproduction.

Il est difficile de dire quel serait l’impact à long terme si les températures continuaient d’augmenter. Selon les contraintes du changement climatique, il pourrait s’agir d’un inconvénient mineur ou d’un coup qui anéantit des populations entières.

Il y a, cependant, une doublure argentée possible : plus chauds, les hivers peuvent aussi être plus courts, donnant au moustique plus de temps pour rassembler de plus grands magasins pendant les mois d’été.

Il reste à mesurer si ce contrôle comportemental compense l’impact négatif d’un environnement qui se réchauffe.

Avec des vagues de chaleur record qui écrasent les pôles, le seul insecte qui habite l’Antarctique pourrait devenir une autre victime de notre climat en évolution rapide.

Cette recherche a été publiée dans Écologie fonctionnelle

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