Dans l’espoir d’une percée, la recherche de réponses au long Covid se poursuit

Une nouvelle étude américaine est la dernière à identifier plusieurs facteurs qui rendent certaines personnes plus sensibles au Covid à long terme que d’autres. Mais avec des millions de personnes dans le monde qui présentent des symptômes débilitants des semaines ou des mois après l’infection initiale, la communauté médicale ne comprend pas encore pourquoi.

Les patients qui étaient obèses à un moment donné avant l’infection par Covid-19 courent un plus grand risque de développer Covid pendant une longue période, a révélé une nouvelle étude de l’Université de Californie du Sud (USC).

Les chercheurs ont également trouvé des liens entre des symptômes spécifiques ressentis lors de l’infection initiale et la probabilité de développer un Covid à long terme, avec des maux de gorge, des maux de tête et une perte de cheveux plus susceptibles d’indiquer que les symptômes persisteraient des mois plus tard.

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) définit le Covid à long terme comme la présence de symptômes qui durent au moins deux mois et ne peuvent être expliqués par un autre diagnostic après avoir été infecté par le coronavirus. L’OMS indique que les symptômes courants comprennent la fatigue, l’essoufflement et le dysfonctionnement cognitif, notant que les symptômes peuvent également fluctuer ou réapparaître avec le temps.

Depuis que les professionnels de la santé ont pris conscience pour la première fois du phénomène Covid de longue date en 2020, les scientifiques et les chercheurs ont été déconcertés par les profils disparates des patients sensibles et les chercheurs ont eu du mal à fournir des réponses concluantes.

Des études pointent vers une longue liste de facteurs prédictifs possibles, notamment des infections répétées à Covid, des infections à charge virale élevée, la présence du virus dormant d’Epstein-Barr, la présence d’anticorps auto-immuns et un manque de vaccination.

Certaines études se contredisent également. L’étude de l’USC n’a trouvé aucune association entre le Covid à long terme et l’âge, la race ou le sexe, tandis qu’une étude financée par Johnson & Johnson en juin 2022 a révélé que les risques de syndrome de Covid à long terme chez les femmes étaient « considérablement plus élevés ».

« Au début de 2020, nous ne savions rien », a déclaré Rebecca Livingston, physiothérapeute clinique en chef au service post-Covid de l’University College Hospital de Londres.

« Notre réflexion et notre compréhension autour de Covid ont certainement progressé et la recherche nous aide à assembler certaines de ces pièces de puzzle. Mais plus nous découvrons, plus nous réalisons que nous ne savons pas encore tout à fait.

« Les gens pensent qu’ils ne l’ont pas »

Pendant ce temps, Covid affecte depuis longtemps des millions de personnes dans le monde.

Une étude britannique a révélé qu’environ 2 millions de personnes vivaient avec Covid à long terme en juin 2022. L’enquête de l’USC a révélé que près d’une personne sur quatre infectée par le coronavirus signalait encore des symptômes jusqu’à 12 semaines plus tard. À Wuhan, en Chine, une étude de mai 2022 a révélé que parmi les personnes hospitalisées avec Covid, la moitié présentaient encore au moins un symptôme deux ans après l’infection.

Les chiffres sont si élevés, en partie parce que le virus Covid-19 est très contagieux. Au cours des deux dernières années, plus de personnes ont contracté le Covid que le rhume ou la grippe saisonnière.

Mais ces chiffres sont probablement aussi sous-estimés. « Les gens ne pensent pas qu’ils l’ont », explique Ruth Ainley, kinésithérapeute respiratoire et spécialiste de longue date de Covid. « Ils pensent qu’ils sont tout le temps fatigués parce qu’ils sont épuisés par le virus, alors ils n’additionnent pas deux et deux. »

Même si les gens pensent qu’ils ne se sentent pas bien, certaines personnes sont plus susceptibles que d’autres de consulter un médecin. « Les données dont nous disposons nous diraient que la majorité des personnes qui ont le Covid depuis longtemps sont des femmes, d’âge moyen et blanches », déclare Livingston.

« Ces données reflètent également les personnes que nous voyons dans la clinique, et nous savons qu’il existe des inégalités importantes en termes d’accès aux … soins de santé, donc ce n’est probablement pas tout à fait représentatif de l’image complète. »

Les articles de presse se concentraient souvent sur le choc du Covid prolongé laissant des personnes jeunes, en bonne santé et sportives avec des symptômes débilitants. Mais les personnes ayant un mode de vie très actif peuvent également être plus susceptibles de remarquer des symptômes comme la fatigue et de prendre ces symptômes au sérieux que les personnes âgées.

« Les personnes âgées sont très sous-diagnostiquées », déclare Ainley. « C’est radié parce qu’ils n’ont pas encore secoué Covid, ou ils sont un peu fatigués et c’est normal à leur âge. »

Une « image difficile à mettre en place »

Même chez les patients connus depuis longtemps pour avoir le Covid, la nature compliquée de la maladie rend l’analyse difficile. Il existe plus de 200 symptômes reconnus de Covid à long terme, selon l’American Medical Association, qui estime qu’environ 20 à 30% des patients sont touchés même après une maladie initiale légère.

Et il existe peu de modèles reconnaissables pour savoir quand les symptômes peuvent se produire ou combien de temps ils peuvent durer.

«Notre attente, lorsque nous avons commencé à travailler avec des personnes après Covid, était que nous les examinerions et les catégoriserions systématiquement. Mais la réalité est beaucoup plus floue », explique Livingston. « Les gens auront des symptômes qui affectent de nombreux systèmes différents et certaines personnes auront des symptômes et d’autres non. Cela en fait une image très difficile à reconstituer. »

L’impact du long Covid sur la vie de nombreux patients est important. En plus des symptômes physiques, une étude de 2022 des National Institutes of Health a révélé qu’un nombre « significatif » de patients – plus d’un tiers – souffraient de SSPT, d’anxiété ou de dépression trois mois après le début des symptômes.

« Vous voyez des cas déchirants tous les jours », dit Livingston. « C’est une condition vraiment difficile à vivre. »

En attendant un ‘aha moment’

En regardant vers l’avenir, il y a de l’espoir.

Ainley compare la lutte pour comprendre le virus Covid-19, et en particulier le long Covid, aux premières expériences avec le VIH, alors que l’on savait peu de choses sur la façon de traiter le virus ou sur sa propagation. « Aujourd’hui, le VIH n’est plus une condamnation à mort comme avant, mais cela a pris 30 à 40 ans. Le problème avec le long Covid est que nous faisons cela depuis deux ans et nous ne comprenons tout simplement pas assez les mécanismes de son fonctionnement. »

Livingston s’attend à ce qu’à mesure que des données plus représentatives sur qui a longtemps eu Covid soient révélées, davantage de modèles émergeront pour jeter un nouvel éclairage sur qui est susceptible.

« Chaque élément de recherche tombe et cela aide à développer notre compréhension », déclare Livingston. « J’aimerais penser qu’il y aura un moment aha à un moment donné dans le futur. C’est ce que vous devez espérer si vous êtes médecin ou patient.

Alors que le nombre de cas continue d’augmenter en Europe et aux États-Unis, prendre des mesures pour prévenir l’infection par Covid en premier lieu reste la meilleure ligne de défense.

Et pour ceux qui ont déjà la maladie, la recherche pourrait bientôt fournir des réponses indispensables. « Il y a des recherches pour voir pourquoi les gens sont sujets à certaines choses, mais il y a aussi des recherches pour voir comment nous traitons les gens et comment nous aidons les gens à se rétablir », a déclaré Livingston.

«Long Covid est quelque chose auquel nous devons réfléchir et gérer pendant longtemps. Mais nous savons que les gens se rétablissent et qu’il existe des approches de réadaptation qui peuvent aider les gens.

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