Une infection à coronavirus en éloigne une autre – mais seulement s’il s’agit d’une souche similaire

Une personne portant un masque et un chapeau, marchant devant un mur recouvert d'art coloré.

Un piéton masqué en Australie, où les gens ont été avertis qu’ils risquaient de contracter à nouveau le SRAS-CoV-2 quatre semaines après une première infection à coronavirus.Crédit : Lisa Maree Williams/Getty

L’immunité naturelle induite par l’infection par le SRAS-CoV-2 fournit un puissant bouclier contre la réinfection par une variante pré-Omicron pendant 16 mois ou plus, selon une étude1. Cette protection contre la contraction du virus s’estompe avec le temps, mais l’immunité causée par une infection antérieure empêche également le développement de symptômes graves du COVID-19 – et cette protection ne montre aucun signe de déclin.

L’étude1, qui analyse des cas dans la population du Qatar, suggère que si le monde continuera d’être touché par des vagues d’infection par le SRAS-CoV-2, les futurs pics ne laisseront pas les hôpitaux surpeuplés de personnes atteintes de COVID-19. L’étude a été publiée sur le serveur de préimpression medRxiv le 7 juillet. Il n’a pas encore été évalué par des pairs.

L’étude est « solide », a déclaré Shane Crotty, immunologiste au La Jolla Institute for Immunology en Californie. « Les données ont du sens et sont cohérentes avec plusieurs autres études et travaux antérieurs de ce groupe. »

Mieux vaut tard que jamais

Mais les scientifiques avertissent également que les résultats de l’étude ne signifient pas que les personnes infectées peuvent ignorer la vaccination. Une étude séparée2 trouvé par plusieurs des mêmes auteurs que «les personnes qui avaient à la fois une immunité naturelle et vaccinale étaient nettement mieux protégées contre le virus que les personnes qui n’avaient qu’une immunité naturelle ou vaccinale», a déclaré Laith Abu-Raddad, épidémiologiste des maladies infectieuses chez Weill Cornell Medicine– Qatar à Doha et co-auteur des deux études. « C’était très clair. »

études3,4 sur l’efficacité des vaccins COVID-19 suggèrent que la protection contre le virus SARS-CoV-2 diminue avec le temps et diminue de manière significative après six mois. Pour en savoir plus sur l’évolution de l’immunité acquise naturellement, les auteurs ont examiné les données COVID-19 collectées au Qatar entre le 28 février 2020 et le 5 juin 2022. « Notre étude est la première avec un suivi aussi long », a déclaré le co-auteur Hiam Chemaitelly, épidémiologiste également à Weill Cornell Medicine–Qatar.

Les chercheurs ont comparé les cas de COVID-19 chez des personnes non vaccinées qui avaient déjà eu une infection par le SRAS-CoV-2 avec des cas chez des personnes non vaccinées qui n’avaient jamais contracté le virus auparavant. Ils ont constaté que l’infection par une variante pré-Omicron empêchait la réinfection par une autre variante pré-Omicron avec une efficacité moyenne de 85,5% pendant la période du 4ème au 16ème mois après l’infection initiale.

ÉLIMINE L'IMMUNITÉ.  Le graphique montre le déclin de l'immunité naturelle contre le SRAS-CoV-2 au fil du temps.

L’efficacité a culminé à 90,5 % au cours du 7e mois après la première infection et a diminué à environ 70 % après 16 mois (voir « Immunity Fading »). En extrapolant cette tendance, les auteurs prédisent que l’efficacité contre la réinfection diminuera à moins de 10 % 32 mois après la première infection.

L’infection pré-Omicron n’était efficace qu’à 38% pour prévenir l’infection par une variante d’Omicron au cours des 6 premiers mois après l’apparition d’Omicron. La modélisation suggère que le nombre chutera à 10 % après 15 mois.

Néanmoins, l’infection par n’importe quelle variante du SRAS-CoV-2 est très efficace pour lutter contre le COVID-19 grave, critique ou mortel après réinfection : l’efficacité était d’environ 100 % jusqu’au 14e mois après la primo-infection et n’a montré aucun signe de déclin.

Vieux et jeunes

Les auteurs notent que la plupart de la population du Qatar est jeune, de sorte que les résultats peuvent ne pas s’appliquer aux populations dont l’âge médian est plus élevé. Mais lorsque l’équipe a limité son analyse aux personnes de plus de 50 ans, les niveaux de protection étaient similaires.

Il existe d’autres mises en garde possibles. Les projections des auteurs supposent que la réponse immunitaire change à un certain rythme, alors qu’en fait ce rythme dépend du temps écoulé depuis qu’une personne a contracté le virus, dit Crotty. Par conséquent, les réponses immunitaires mesurées à un moment donné ne permettent pas de prédire avec précision l’avenir.

Indépendamment des extrapolations, les données indiquent que l’immunité naturellement acquise est robuste – ce qui n’est pas toujours défendu.

« Aux États-Unis, nous sapons la protection immunitaire offerte par les infections antérieures », a déclaré Jeffrey Morris, spécialiste des données biomédicales à l’Université de Pennsylvanie à Philadelphie. Il ajoute que l’étude de l’équipe du Qatar confirme les preuves substantielles des possibilités de l’immunité naturelle.

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