La « nouvelle normalité » de Biden à propos de COVID n’est ni normale ni nouvelle

Depuis la vague hivernale d’Omicron, l’administration Biden tente de normaliser la pandémie de COVID-19. En février, Biden a noté que « notre pays prend tout ce que COVID a à nous offrir, et nous sommes revenus plus forts ». Encore plus audacieux, il a affirmé lors du discours sur l’état de l’Union que « le COVID n’a plus besoin de contrôler nos vies ».

Pourtant, il semble de moins en moins probable que le gouvernement tienne enfin sa promesse de campagne de « battre le Covid-19 ». Au lieu de cela, les poteaux de but sont déplacés. Comme révélé dans un communiqué de presse plus tôt ce mois-ci, l’administration Biden a mené des consultations internes sur la façon de « mesurer ce que le public américain « tolérerait » en termes de décès par pandémie par jour. Il s’agit d’un écart inquiétant par rapport à une politique de santé publique responsable, qui exige que les chaînes de transmission soient brisées, que le nombre de cas soit réduit et que les décès soient traités comme évitables – pas inévitables.

Mais au milieu de mauvaises nouvelles, la Maison Blanche est restée implacablement optimiste. Récemment, le coordinateur de COVID-19, Ashish Jha, a déclaré : « Nous sommes dans un bien meilleur endroit qu’il y a deux ans » – quelques jours seulement après que les États-Unis ont enregistré 1 million de décès dus à la pandémie. En mars, la Maison Blanche a publié le plan national de préparation au COVID-19, un document destiné à « permettre à l’Amérique d’avancer en toute sécurité… alors que nous revenons à nos routines normales ». Si les résultats actuels de la pandémie dans le pays sont effectivement la « nouvelle normalité » qui nous a été promise, les Américains doivent examiner de près ce que nous normalisons.

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En particulier, beaucoup d’espoir a été fondé sur l’idée que les taux de mortalité seront inférieurs dans les mois à venir, étant donné que « nous avons les outils », comme le prétendent le gouvernement et ses partisans. Pourtant, rien ne garantit que les taux de mortalité chuteront. Si de plus en plus de variantes immunitaires évasives et transmissibles continuent d’infecter un grand nombre de personnes sensibles – et si l’immunité conférée par la vaccination parmi le grand public diminue – alors il n’y aura peut-être pas de limite à la hausse dans la future mortalité pandémique aux États-Unis.

La dernière fois que les États-Unis ont considéré les maladies infectieuses comme l’une des trois principales causes de décès, c’était en 1937, avant la disponibilité de la pénicilline.

Compte tenu de cela, les dirigeants et les autorités de santé publique de notre pays devraient travailler contre la complaisance du public et le faux sentiment de sécurité que peuvent évoquer des termes tels que « normal ». En tant qu’anthropologue médical et scientifique de l’histoire de la médecine et de la santé publique, nous ne voyons rien de normal dans le moment présent.

Une partie de notre inquiétude découle de l’empreinte épidémiologique massive de la COVID-19. En 2020, le nouveau coronavirus est devenu la troisième cause de décès aux États-Unis. Les données préliminaires de 2021 montrent qu’il y reste, mené uniquement par les maladies cardiaques et le cancer. Historiquement, il s’agit d’une évolution choquante : la dernière fois que les États-Unis ont considéré les maladies infectieuses comme les trois principales causes de décès, c’était en 1937, avant la disponibilité de la pénicilline.

Comme seuls les lecteurs octogénaires ou nonagénaires s’en souviendront, les Américains mouraient facilement et souvent d’infections bactériennes et virales telles que la pneumonie, la grippe et la tuberculose. À la fin des années 1930 et au début des années 1940 – juste avant «l’ère des antibiotiques» – ces taux de mortalité élevés dus aux maladies infectieuses ont chuté de façon spectaculaire, principalement en raison de décennies d’interventions de santé publique, notamment d’améliorations de l’assainissement et de l’hygiène.

Ces réalisations ont été soutenues par la capacité de traiter les infections bactériennes avec un arsenal croissant de médicaments antimicrobiens. En seulement sept ans – de 1943 à 1949 – les Américains ont vu le taux de mortalité ajusté selon l’âge dû à la grippe et à la pneumonie réduit de moitié, passant de 101,7 décès pour 100 000 à 45,1 pour 100 000.

Le nombre exorbitant de décès aujourd’hui causés par les maladies infectieuses pourrait inverser les progrès que nous avons réalisés en santé publique au cours des soixante-quinze dernières années.

Depuis «l’ère des antibiotiques», les Américains sont – en général – de plus en plus à l’abri des maladies infectieuses, les MNT représentant de plus en plus les principales causes de décès au pays. Cette tendance s’est brusquement inversée en 2020 : le taux de mortalité ajusté selon l’âge aux États-Unis pour le COVID-19 était de 85 pour 100 000. En 2021, il a atteint 101,3. Ce taux de mortalité est comparable au nombre de décès dus à la grippe et à la pneumonie en 1943 – une année marquée par des émeutes raciales, l’internement des Américains d’origine japonaise et l’escalade de la Seconde Guerre mondiale.

Là où de nombreux experts ont tenté de normaliser le COVID-19 ou de le rendre trivial en le comparant à d’autres causes de décès, comme le cancer et la grippe, il s’agit d’une façon trompeuse de penser la mort au niveau de la population nationale. L’impact de la COVID-19 a causé un changement radical dans les schémas de décès aux Etats-Unis. Le nombre excessif de décès aujourd’hui causés par les maladies infectieuses pourrait inverser les progrès que nous avons réalisés en santé publique au cours des soixante-quinze dernières années. Cette tendance inquiétante de la mortalité n’est pas notre seule source de préoccupation : comme l’a récemment rapporté le CDC, environ 1 Américain sur 5 infecté par le COVID-19 présentera des symptômes de COVID à long terme.

Certes, la voie à suivre n’est pas facile. Mais l’alternative est inacceptable. Ce n’est pas le moment de rechercher le seuil supérieur d’acceptation des décès pandémiques, ni de réaligner les attentes de santé publique sur les normes du siècle dernier. La « nouvelle normalité » dans laquelle nous devons nous installer n’est pas un scénario optimiste, mais un anachronisme choquant – un détour vers un passé moins sain et plus dangereux.

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