La recherche suggère que nous devons cette MST à l’évolution des grands-mères

La course aux armements entre le système immunitaire humain et la gonorrhée aurait pu avoir l’effet secondaire utile de promouvoir des tissus cérébraux sains plus tard dans la vie.

Ce petit coup de pouce à la santé cognitive dans nos années crépusculaires a peut-être joué un petit rôle pour s’assurer que les mamies étaient suffisamment pointues pour que l’évolution les garde.

Alors qu’il est diaboliquement difficile – voire impossible – de déterminer quels facteurs évolutifs sont responsables de la vie après des siècles où nous ne nous reproduisons plus, des chercheurs de l’Université de Californie à San Diego abordent quelques explications possibles.

En 2015, une équipe de chercheurs dirigée par le professeur de médecine moléculaire Ajit Varki a découvert que les humains possèdent un type unique de récepteur immunitaire qui protège contre la maladie d’Alzheimer et nous distingue des autres primates.

Dans un article publié ce mois-ci, l’équipe a découvert que la distribution de cette variante du récepteur immunitaire dans notre espèce n’était pas entièrement aléatoire, mais plutôt le résultat d’une pression de sélection intense sur une période de temps relativement courte.

La recherche a montré que certains de nos plus proches parents – les Néandertaliens et les Dénisoviens – n’avaient pas codé cette version des récepteurs immunitaires dans leur génome. Quelque chose a poussé les humains à développer ce récepteur immunitaire spécial au début de notre histoire en tant qu’espèce, ont déclaré les chercheurs.

Les coupables probables sont des agents pathogènes infectieux spécifiques à l’homme tels que : Neisseria gonorrhoeae qui essaient de se déguiser en s’habillant du même revêtement de sucre que les cellules humaines, trompant les cellules immunitaires en patrouille en leur faisant croire que les bactéries sont inoffensives.

La gonorrhée est devenue très efficace pour tromper le système immunitaire humain en lui faisant croire qu’il ne s’agissait que d’une autre cellule humaine. Mais le système immunitaire humain a trouvé un moyen de riposter.

Les chercheurs ont montré que le récepteur immunitaire nouvellement développé pouvait voir à travers le déguisement et tuer les bactéries envahissantes, alors que l’ancienne variante du récepteur immunitaire ne le pouvait pas.

Se débarrasser de la gonorrhée est utile pour la survie de l’espèce, car cette maladie peut interférer avec la reproduction humaine.

La nouvelle version du récepteur immunitaire s’appelle huCD33. Grâce à la façon dont cette version est adaptée en deux structures subtilement différentes dans notre corps, elle fait depuis un certain temps l’objet de recherches par des scientifiques évolutionnistes.

Une fois évolué, ce récepteur immunitaire a probablement collaboré avec des cellules immunitaires cérébrales appelées microglie dans un autre but : la protection contre le vieillissement, suggèrent les chercheurs.

Le système immunitaire humain ne s’attaque généralement pas volontairement, mais il le doit lorsque les cellules commencent à se décomposer.

Le récepteur huCD33, qui semble avoir évolué en réponse à des bactéries sournoises, avait l’avantage supplémentaire de pouvoir reconnaître les tissus cérébraux en décomposition et de protéger ainsi la fonction cognitive chez les personnes âgées.

La microglie utilise le récepteur huCD33 pour éliminer les cellules cérébrales endommagées et les plaques amyloïdes liées à la maladie d’Alzheimer. Que cela ait pu jouer un rôle en ouvrant la voie à l’évolution pour ajouter quelques années précieuses de plus à nos vies dans le but d’aider les familles à élever est un sujet ouvert au débat.

Les grands-parents apportent des avantages à l’espèce humaine car ils aident à s’occuper des enfants et à transmettre d’importantes connaissances culturelles. Et cela peut être dû à la gonorrhée.

Cet article a été publié dans Biologie moléculaire et évolution.

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