Comment l’exercice peut aider à prévenir la maladie d’Alzheimer

Votre cerveau adore quand vous faites de l’exercice. Bien sûr, vous n’aimez peut-être pas chaque minute de sueur de votre cours de kickboxing ou de votre course du samedi après-midi, mais votre cerveau en profite. C’est parce que l’exercice n’augmente pas seulement le tonus musculaire. Non seulement il augmente les niveaux d’énergie et améliore l’humeur, mais il combat également la dépression et l’anxiété. Il augmente également la résolution de problèmes et la mémoire. Et, la recherche a de plus en plus montré qu’elle protège contre la maladie d’Alzheimer – à la fois en retardant l’apparition de la maladie et en ralentissant son déclin chez les patients déjà diagnostiqués.

Alors que les baby-boomers vieillissent et que de plus en plus d’Américains vivent plus longtemps, la maladie d’Alzheimer est en augmentation. En 2020, environ 5,8 millions de personnes aux États-Unis vivaient avec cette forme de démence la plus courante, dans laquelle l’inflammation et les enchevêtrements de protéines malformées dans le cerveau s’accompagnent d’une perte de mémoire progressive et d’une incapacité à effectuer les tâches quotidiennes.

Malgré des décennies de recherche, des traitements efficaces pour la maladie d’Alzheimer ont échappé aux chercheurs ; même une explication complète de ce qui se passe dans le cerveau d’un patient atteint de la maladie d’Alzheimer est hors de portée. C’est en partie parce que la maladie est incroyablement noueuse et multiforme, a déclaré Fang Yu, chercheur à l’Arizona State University, spécialisé dans l’application de la nouvelle science de la démence aux essais sur l’homme. La maladie d’Alzheimer affecte d’innombrables processus dans le cerveau, notre organe le plus compliqué, mais la plupart des traitements développés à ce jour n’ont pu traiter qu’un seul aspect de la maladie à la fois, dit-elle. « Même s’il existe un médicament qui peut aider à cibler certaines voies, de nombreuses voies sont nécessaires. »

C’est pourquoi les études de Yu sur la maladie d’Alzheimer se sont souvent concentrées sur le pouvoir de déplacer notre corps. L’exercice est unique en ce sens qu’il affecte également le corps et le cerveau de nombreuses façons, dit-elle, ce qui en fait une intervention importante pour aborder les complexités de la maladie d’Alzheimer.

C’est « quelque chose de très spécial », reconnaît Christiane Wrann, neuroscientifique à l’Université de Harvard et au Massachusetts General Hospital. Pendant que vous dansez, faites du vélo ou courez, il peut sembler que « vous faites quelque chose qui n’a rien à voir avec le cerveau », dit-elle. « Mais vous obtenez en fait une amélioration de la fonction cognitive. »

Comment ça marche?

La façon la plus simple dont l’exercice protège contre la maladie d’Alzheimer est peut-être d’améliorer la santé cardiovasculaire. Les effets d’une bonne séance de transpiration ne s’arrêtent pas à notre cœur – ils contribuent également à améliorer l’état de nos autres organes et vaisseaux sanguins. Ces vaisseaux sanguins plus sains améliorent les connexions entre les cellules cérébrales appelées neurones, explique Wrann. Avec un câblage renforcé, il est plus facile pour l’oxygène nourrissant d’entrer, les déchets de sortir et les neurones de se parler plus facilement. Et l’amélioration de la santé cardiaque et pulmonaire semble également aider le cerveau à absorber le glucose plus efficacement, ce qui aide à maintenir les neurones en bonne santé.

De plus, la recherche sur les souris – une source courante, bien qu’imparfaite, de nouvelle science sur la maladie d’Alzheimer puisqu’il n’est pas possible de mener certains types de recherche sur des êtres humains vivants de manière éthique – a montré que l’exercice est une cause rare de « neurogenèse mature », ou la croissance de nouveaux neurones à l’âge adulte. Bien qu’il soit difficile de prouver pleinement que la même chose se produit chez l’homme, il semble que l’un des principaux acteurs soit l’irisine, une hormone produite dans les muscles en réponse à l’exercice, explique Wrann. L’irisine est spéciale car elle possède un passage pour traverser la barrière hémato-encéphalique, la barricade de tissus et de vaisseaux sanguins qui empêche les substances nocives d’atteindre le cerveau.

Une fois à l’intérieur, l’irisine aide le cerveau à créer un neurotransmetteur appelé BDNF, qui est important pour la santé de l’hippocampe. L’hippocampe est un centre d’apprentissage et de mémoire dans le cerveau, et l’hippocampe des patients atteints de la maladie d’Alzheimer rétrécit souvent à mesure que leur santé se détériore, dit Yu. La capacité à faire germer de nouvelles cellules dans l’hippocampe et à éliminer les connexions qui ne sont plus nécessaires – deux processus pris en charge par BDNF – est essentielle pour le stabiliser et le protéger.

Une série d’études dans le laboratoire de Wrann à Boston a également révélé que l’irisine produite pendant l’exercice, au moins chez la souris, a de puissants effets anti-inflammatoires dans le cerveau. Cela pourrait être une idée importante, car de nouvelles recherches indiquent que l’inflammation, plutôt que les plaques amyloïdes précédemment impliquées, est une cause possible de mort neurologique dans la maladie d’Alzheimer. L’inflammation est causée par la réponse immunitaire à des stimuli négatifs – pas seulement des virus ou des bactéries, mais aussi des protéines mal repliées dans le cerveau, par exemple. Chez un patient atteint d’Alzheimer, le système immunitaire peut répondre à la présence de ces plaques en les attaquant, explique Wrann, et dans son enthousiasme, il peut également attaquer les synapses qui relient les neurones. « Lorsque cela devient complètement incontrôlable, vous avez ce ‘feu ami’ qui endommage les neurones », dit-elle. Mais ses recherches indiquent que l’irisine peut se lier aux récepteurs de cellules spécialisées profondément dans le cerveau, atténuant cette réponse inflammatoire.

Et une dernière pièce du puzzle est le sommeil – pas un type d’exercice en soi, mais pris dans une sorte de triangle amoureux impliquant l’exercice et la maladie d’Alzheimer. En matière de prévention de la démence, le sommeil et l’exercice peuvent fonctionner ensemble, déclare la neuroscientifique Miranda Chappel-Farley, titulaire d’un doctorat. candidat à l’Université de Californie, Irvine. Des études ont montré que plus d’exercice mène à un meilleur sommeil, qui est lui-même un important facteur de protection contre la maladie d’Alzheimer. Et les personnes qui dorment mieux sont plus susceptibles de faire de l’exercice. Ensemble, ils constituent un puissant rempart contre la démence et représentent un facteur de style de vie qui est ignoré à nos risques et périls, déclare Chappel-Farley, qui met en garde contre « l’exercice ciblé mais ne faites pas attention au sommeil ».

Quel type d’exercice est le meilleur?

L’exercice aérobique semble être le champion en matière de protection contre la maladie d’Alzheimer et de maintien des fonctions exécutives. Bien sûr, la plupart des souris participant aux études sur la maladie d’Alzheimer tournent sur leurs roues, mais cela ne signifie pas que vous devez le faire. Le vélo, la danse, la natation ou d’autres activités qui accélèrent votre rythme cardiaque sont de bons candidats, dit Yu. C’est parce qu’il a le potentiel d’augmenter les niveaux de BDNF ; stimuler la circulation sanguine et renforcer les vaisseaux sanguins ; et réduire les « hyperintensités de la substance blanche », les changements anormaux qui affectent la façon dont le cerveau transmet les signaux électriques.

Des recherches plus récentes indiquent également que les exercices de renforcement musculaire basés sur la résistance peuvent soutenir un large éventail de fonctions cognitives. Cet effet semble particulièrement prometteur chez les patients qui ont déjà reçu un diagnostic de maladie d’Alzheimer, où il pourrait ralentir leur déclin, ajoute Yu, qui travaille souvent avec des patients atteints de démence. Là, le but n’est pas l’amélioration, mais le ralentissement du déclin. « Et c’est essentiellement ce que mes recherches ont montré : cet exercice peut niveler et stabiliser », dit-elle.

Le tai-chi et d’autres formes d’exercices qui incluent la pleine conscience réduisent également le stress et l’inflammation et améliorent le sommeil, ajoute-t-elle. Et certaines recherches suggèrent qu’une combinaison de plusieurs types d’exercices peut produire une amélioration plus importante qu’une seule activité. Dans une revue de 71 études sur l’exercice et la démence, Yu et ses collègues ont découvert que l’exercice le plus efficace était la « composante mixte », un mélange de renforcement musculaire et d’entraînements aérobiques.

Pourtant, « il est important de souligner qu’il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas encore », dit Chappel-Farley, car l’exercice se présente sous de nombreuses formes et peut être personnalisé en fonction de la durée, de l’intensité, de la fréquence et du moment. « Ce n’est pas tout à fait clair ce qui est le mieux. » Notre cerveau a-t-il besoin d’une certaine quantité d’exercice pour en récolter les bénéfices ? Y a-t-il des découvertes dans les recherches approfondies sur la souris sur ce sujet qui ne peuvent pas être transférées à l’homme ?

Wrann dit que les données jusqu’à présent sont encourageantes, indiquant que plus vous pratiquez, plus vous en retirerez d’avantages. Et vraiment, quel est le risque ? « Mon grand message est que l’exercice est bon pour vous », acquiesce Yu. « Même si nous découvrons à l’avenir que cela ne prévient pas la maladie d’Alzheimer pour tout le monde, c’est toujours bon pour votre santé et votre qualité de vie. »

Mais Wrann prend également en compte les personnes qui ne peuvent pas faire d’exercice en raison d’un handicap ou d’une limitation physique, ou qui peuvent contracter la maladie d’Alzheimer malgré beaucoup d’exercice ; il n’y a toujours pas de solution miracle contre la démence. Bien qu’il soit peu probable que les chercheurs soient en mesure de développer un médicament qui puisse affecter le corps d’autant de façons que l’exercice, elle a bon espoir quant au potentiel de l’irisine en tant que source de nouvelles thérapies médicamenteuses. Puisqu’il s’agit d’un puissant anti-inflammatoire qui peut déjà pénétrer la barrière hémato-encéphalique, elle se demande s’il est possible d’utiliser l’irisine pour créer un médicament qui va même au-delà des effets positifs de l’exercice. L’inflammation dans le cerveau semble être au cœur de nombreux troubles neurologiques. De cette façon, dit-elle, « nous pouvons atteindre les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer – ou au-delà ».

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