La poliomyélite est peut-être en train de faire son retour – et cela a commencé par un lien erroné entre l’autisme et la vaccination

OL’un de mes premiers souvenirs, peut-être le plus ancien de tous, remonte à l’âge de quatre ans environ, en 1946, dans le quartier du Bronx à New York. Je me suis réveillé avec un mal de tête brûlant et une fièvre ardente, des douleurs partout. Je me souviens d’avoir un tube inséré dans mes organes génitaux pour aspirer l’urine. Je me suis réveillé de nouveau, je ne sais combien de temps plus tard, des heures ou des jours, dans une salle d’hôpital. Dans le lit à côté de moi était assis un homme qui travaillait sur une chose terrifiante que je sais maintenant être un poumon de fer pour l’aider à respirer.

Je pouvais bien respirer et la terrible fièvre et les maux de tête avaient disparu. Mais je ne pouvais pas bouger mes jambes.

J’ai vite appris que ma maladie s’appelait polio, poliomyélite ou simplement polio. J’ai eu une version relativement douce. Dans les deux ou trois semaines, lorsque la phase aiguë s’est terminée, j’ai été emmené de l’autre côté de la rivière Hudson dans un hôpital de réadaptation dans un endroit appelé Haverstraw, New York. En quelques mois là-bas, aidée par un personnel déterminé, j’ai peu à peu retrouvé de la force dans mes jambes. Je pouvais marcher, mais pas encore courir. Pourtant, j’ai pu rentrer chez moi, dans notre appartement dans le Bronx, renouer avec mon frère et mes parents et arriver à l’heure à la maternelle avec mes camarades.

Paul Steiger est soigné pour la poliomyélite dans son enfance.
Paul Steiger est soigné pour la poliomyélite dans son enfance. Photo: Paul Steiger

Comme une grande partie de l’Amérique, nous avons déménagé en banlieue, dans le Connecticut, puis dans le New Jersey. Mais été après été, la peur du virus nous suivait, surtout ma mère. Son frère avait contracté une version de la maladie en tant que jeune homme qui l’a laissé dans un fauteuil roulant pour le reste de sa vie. Elle vivait dans la peur constante que l’un ou les deux de ses fils cadets soient touchés, peut-être plus gravement que son aîné.

L’émergence de vaccins efficaces, qui a débuté en 1954, a miraculeusement attisé ces craintes.

En conséquence, je suis resté le seul membre de notre famille ayant un lien durable avec la poliomyélite. Depuis que j’ai été épargné des conséquences plus graves d’une paralysie partielle ou totale, les séquelles permanentes de la poliomyélite sont parfois assez douloureuses, mais surtout gênantes.

Jusqu’à maintenant. L’apparition de nouveaux agents pathogènes viraux, en particulier le coronavirus, et ma propre expérience des manifestations de la polio plus tard dans la vie m’ont rendu plus sensible aux risques que le virus de la polio pourrait poser à l’avenir. À moins que nous, les humains, ne puissions nous engager à plus de discipline pour éradiquer complètement le virus, la poliomyélite pourrait potentiellement avoir un autre jour au soleil. Plus généralement, d’autres virus peuvent être plus difficiles à combattre car les vaccins, de loin les plus efficaces contre eux, fonctionnent mieux lorsque tout le monde est traité.

Il y a quelques années à peine, les choses semblaient beaucoup plus encourageantes.

Un bénévole indien de la santé tient un flacon contenant le vaccin oral contre la poliomyélite à Bangalore, en Inde, le 28 février 2022.
Un volontaire indien de la santé tient un flacon contenant le vaccin oral contre la poliomyélite à Bangalore, en Inde, en février 2022. Photo : Jagadeesh Nv/EPA

Le livre de 2005 de David M. Oshinsky, Polio, An American Story, lauréat du prix Pulitzer d’histoire, explique de façon spectaculaire comment les scientifiques, les universités, les sociétés pharmaceutiques, les organisations caritatives privées et les gouvernements à tous les niveaux ont travaillé séparément et ensemble au fil des ans. années 40 et 50 – ont prouvé l’innocuité et l’efficacité de deux vaccins antipoliomyélitiques concurrents. Les vaccins sont alors devenus une partie de la routine pour d’innombrables enfants aux États-Unis et dans la plupart des autres pays économiquement développés, éliminant en grande partie les nouvelles infections par la poliomyélite.

Les efforts ultérieurs se sont concentrés sur les pays moins développés d’Asie, d’Afrique et d’ailleurs.

En 1988, l’Organisation mondiale de la santé, le Rotary International et ce qui sont maintenant les Centers for Disease Control and Prevention ont lancé leur programme mondial d’éradication de la poliomyélite, visant à éliminer la polio, comme les efforts précédents l’avaient fait avec la variole. À l’époque, 350 000 enfants dans 125 pays étaient infectés par la maladie, selon Rosemary Rochford, virologue et professeur d’immunologie et de microbiologie à la faculté de médecine de l’Université du Colorado, dans The Conversation. En 2021, le nombre était tombé à six cas dans le monde, a-t-elle écrit.

Entre-temps, le succès de l’élimination de la poliomyélite avait ouvert la voie aux États-Unis au développement et à l’introduction de vaccins contre la rougeole en 1963, puis pour d’autres maladies telles que les oreillons et la rubéole. Les vaccins combinés « ROR » sont devenus la norme pour les nourrissons aux États-Unis.

Puis des problèmes sont survenus. Certains rapports, bien que définitivement discrédités, ont fait croire à un lien entre vaccination et autisme. Lorsque le coronavirus a frappé, les chercheurs et les sociétés pharmaceutiques ont rapidement produit des vaccins sûrs et efficaces pour conjurer différentes versions du virus Covid mutant. Mais l’autre côté de l’équation vaccin contre virus – faire vacciner tout le monde – n’était plus aussi facile à atteindre.

Que ce soit pour la politique, la religion, la peur des effets secondaires ou une priorité de l’individualisme, certaines personnes n’ont plus adopté l’esprit de collaboration qui a fait le succès d’autres campagnes de vaccination de masse.

L’engagement en faveur du bien-être social nécessaire pour relever les défis de santé publique s’est manifesté non seulement dans le coronavirus, mais aussi dans des maladies apparemment vaincues telles que la poliomyélite. Un adulte non vacciné dans l’une des banlieues de New York a été diagnostiqué avec la maladie. Des échantillons de poliovirus ont été trouvés dans les eaux usées de la ville.

Ce sont des signes mineurs jusqu’à présent. Mais ce sont mes voisins, mes quartiers. Et nous savons que les virus mutent et peuvent causer des dommages à long terme.

Je sympathise avec les personnes qui luttent depuis longtemps contre le Covid, car la poliomyélite est une maladie qui peut réapparaître au fil des années. J’avais la soixantaine quand j’ai remarqué pour la première fois l’atrophie des muscles de mes jambes. Pendant un certain temps, l’exercice a aidé. Mais quand j’ai eu 80 ans cet été, la faiblesse de mes jambes a augmenté. Par exemple, j’ai du mal avec les trottoirs légèrement vallonnés. Mon médecin a le même âge. Pas de poliomyélite. Pas de problème avec les collines.

En tant qu’espèce, nous commençons lentement à prendre des mesures pour garder notre monde physique vivable. Nous apprenons également comment les plus petits organismes – les insectes et oui les virus – s’adaptent à notre environnement changeant. Inventer des vaccins ne suffit peut-être plus. Nous devrons peut-être changer notre comportement pour que les vaccins fonctionnent.

L’égratignure et la cicatrice que j’ai eues sur mon bras quand j’étais enfant étaient suffisantes pour assurer que mon pair n’avait pas à s’inquiéter de la variole tant que nous avions tous la même cicatrice. Il est temps de reconnaître que le bien-être personnel dépend de l’investissement individuel dans le bien commun.

Paul Steiger est le fondateur de ProPublica et ancien rédacteur en chef du Wall Street Journal. La biographie de Dean Rotbart sur lui devrait être publiée l’année prochaine

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