Les variantes du coronavirus échappent aux traitements par anticorps. De nouvelles options fabriquées en laboratoire peuvent aider.

Remarque

Dans le match d’échecs évolutif entre le coronavirus et les humains, le prochain mouvement des scientifiques ne peut pas arriver assez tôt pour les millions d’Américains qui dépendent de traitements connus sous le nom d’anticorps monoclonaux. Ces thérapies fabriquées en laboratoire perdent rapidement leur pouvoir de guérison, obligeant les chercheurs du monde entier à développer de nouveaux anticorps à la fois plus puissants et résistants aux nouvelles variantes.

Certains anticorps monoclonaux sont devenus largement inefficaces parce que le virus a muté ; d’autres devraient le devenir cet hiver alors qu’une vague de nouvelles sous-variantes d’Omicron commence à dominer le paysage pandémique. Par exemple, la Food and Drug Administration des États-Unis a récemment averti que les thérapies largement utilisées Bebtelovimab et Evusheld pourraient ne plus fonctionner contre certaines versions du coronavirus.

Le développement est particulièrement inquiétant pour les personnes dont le système immunitaire est affaibli; les vaccins sont moins efficaces chez ces patients, et beaucoup se sont tournés vers la thérapie par anticorps pour se protéger. Avec la diminution de ces traitements, des millions de personnes courent un risque accru de contracter le Covid-19.

« Je dirais que c’est un gros problème », a déclaré Michael Barnett, professeur agrégé de politique et de gestion de la santé à la T. H. Chan School of Public Health de l’Université de Harvard.

Les personnes dont le système immunitaire est affaibli représentent environ 3% de tous les Américains et 12% des patients américains hospitalisés avec le covid-19. De plus, Paxlovid, l’un des traitements alternatifs les plus efficaces, a des interactions avec d’autres médicaments qui le rendraient trop risqué pour les personnes dont le système immunitaire est affaibli, en particulier celles qui ont subi une greffe d’organe.

Poussés par ce besoin urgent, les scientifiques explorent de nouvelles façons de s’attaquer au problème, y compris des anticorps qui cherchent de nouvelles cibles dans les parties vulnérables du virus.

« J’espère que certains d’entre eux feront bientôt l’objet d’essais cliniques, puis il ne faudra pas longtemps » pour déterminer s’ils fonctionnent, a déclaré William Haseltine, un ancien professeur de la Harvard Medical School qui dirige la recherche sur le cancer et le VIH/sida de l’université. a établi. départements.

« Il vous protège de l’infection, ou pas. »

Un nouveau cocktail d’anticorps, développé par la société de biotechnologie Immune Biosolutions de Sherbrooke, au Québec, est en essais cliniques en Afrique du Sud et au Brésil. Les participants reçoivent le traitement sous forme de brouillard qui est pulvérisé dans leur bouche pendant environ trois minutes alors qu’ils respirent normalement.

« Nous avons constaté une forte baisse de la charge virale » lors des tests de sécurité de phase 1, a déclaré Bruno Maranda, le médecin-chef de l’entreprise.

Pour ses essais de phase 2, la société mène deux études distinctes pour voir si le cocktail a les effets escomptés : l’une avec des patients atteints de covid-19 léger à modéré, l’autre avec des patients hospitalisés avec un covid-19 sévère.

Deux des trois anticorps du cocktail, appelés IBO123, ciblent une région connue de la protéine de pointe où le virus se fixe à une cellule humaine. Cette région est un endroit évident pour bloquer le virus, mais les scientifiques ont découvert un inconvénient. La cible change fréquemment, permettant au virus de s’échapper des obstacles que les chercheurs ont mis sur son chemin.

« Il y a une énorme pression immunitaire sur le virus », explique Andrés Finzi, professeur agrégé à l’Université de Montréal dont le laboratoire a aidé à développer le cocktail d’anticorps. Jusqu’à présent, l’évolution a favorisé les mutations qui permettent à la protéine de pointe d’ignorer les anticorps qui tentent de l’empêcher de s’emparer de nos cellules. Ces mutations ont alimenté l’émergence de variantes et de sous-variantes qui battent les anticorps actuels fabriqués en laboratoire.

C’est pourquoi le troisième anticorps du cocktail Immune Biosolutions attaque l’autre extrémité de la protéine, appelée l’hélice de la tige. Cette région provoque la fusion des membranes cellulaires virales et humaines au cours du processus d’infection. Le nouvel anticorps agit comme une paire de mains étranglant l’hélice de la tige.

Cette partie de la protéine de pointe est dans le collimateur des scientifiques car elle est obstinément restée la même alors même que le virus a engendré de nouvelles variantes et sous-variantes. Lorsqu’une partie d’une protéine résiste au changement, c’est un signe qu’il est important, voire essentiel, pour que la protéine fonctionne.

Si un anticorps perturbe cette partie rigide du virus, l’agent pathogène est moins susceptible de muter pour contourner l’attaque.

Jusqu’à présent, le troisième anticorps a été efficace dans les tests contre toutes les variantes et sous-variantes du coronavirus, à l’exception du XBB, pour lequel il n’a pas encore été testé, a déclaré Finzi. Maranda a déclaré qu’il attendait les résultats de leur premier essai de phase 2 d’ici la fin de l’année. Les organisateurs du deuxième essai recrutent toujours des patients atteints de covid-19 sévère. Un troisième essai testant la capacité du cocktail à prévenir l’infection débutera dans quelques semaines.

Deux autres anticorps qui ciblent des parties stables de la protéine de pointe ont été découverts dans un laboratoire de l’Institut Pasteur de Paris et développés par la société française de biotechnologie Spiklmm. Ils sont maintenant entrés dans les essais cliniques de phase 1.

Hugo Mouquet, chef du laboratoire d’immunologie humorale de l’Institut Pasteur, a déclaré par e-mail que les deux nouveaux anticorps ont été efficaces à l’échelle du laboratoire contre toutes les variantes courantes de coronavirus, bien qu’ils n’aient pas encore été testés contre les nouvelles sous-variantes omicron BQ.1, BQ .1.1 et XBB.

Si leur utilisation est approuvée, ces anticorps seraient administrés aux personnes dont le système immunitaire est affaibli avant qu’elles n’aient été exposées au coronavirus. Comme le cocktail d’anticorps Evusheld, ils seraient utilisés pour prévenir l’infection. En revanche, le bebtélovimab est administré aux patients après l’infection, mais dans les sept jours ou moins après avoir montré des symptômes de covid-19.

De plus, un article de juillet dans la revue Science a décrit une paire de nouveaux anticorps ciblant une autre partie stable de la protéine de pointe du coronavirus, le peptide de fusion. Cette partie de la pointe « agit comme un grappin et se coince dans la membrane cellulaire humaine, rapprochant la membrane de la membrane virale », explique Joshua Tan, chef de l’unité de biologie des anticorps à l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

Bien que les anticorps fabriqués en laboratoire qui frappent le peptide de fusion et l’hélice de la tige soient moins puissants, a déclaré Tan, ils sont efficaces contre un plus large éventail de coronavirus. En laboratoire, des hamsters syriens traités avec l’un des anticorps de son équipe puis infectés par le coronavirus ont moins souffert de la maladie et se sont rétablis plus rapidement que des hamsters infectés qui n’ont reçu aucun traitement.

Dans un article publié plus récemment dans la revue Cell Host & Microbe, Tan et ses collègues ont identifié deux autres anticorps monoclonaux qui attaquent tous deux l’hélice de la tige de la protéine de pointe. Lors de tests sur des hamsters infectés, ces anticorps ont aidé les animaux à maintenir leur poids. Les hamsters infectés qui n’ont reçu aucun des anticorps ont perdu environ 10 % de leur poids corporel en six jours. L’étude a interprété la perte de poids comme une mesure de la maladie, car les hamsters malades ont tendance à manger moins.

Tan n’a pas pu dire quand les anticorps monoclonaux étudiés dans ces études pourraient passer aux essais cliniques.

Bing Chen, professeur de pédiatrie à l’Université de Harvard qui a étudié la structure atomique de la protéine de pointe, a déclaré que jusqu’à présent, les anticorps ciblant le site de liaison du virus est resté plus puissant que ceux ciblant d’autres parties de la protéine. Il a également souligné que le développement de meilleurs anticorps monoclonaux ne devrait pas être une priorité par rapport à d’autres dispositifs médicaux.

« Vous avez certainement besoin de vaccins beaucoup plus efficaces », a déclaré Chen. Alors que les vaccins étaient très efficaces au début, les mutations virales ont permis davantage de soi-disant percées d’infections chez les personnes complètement vaccinées.

Et malgré leurs premiers succès avec leur cocktail nouvelle génération, Finzi d’Immune Biosolutions a ajouté une mise en garde :

« Nous ne devons pas sous-estimer la capacité d’un coronavirus à muter. »

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