Incroyable coïncidence découverte dans un cimetière médiéval perdu depuis longtemps

En 2003, des ouvriers construisant une autoroute traversant une petite ville d’Irlande sont tombés sur un cimetière médiéval perdu depuis longtemps.

Sur les quelque 1 300 corps retrouvés sur le site près du canton de Ballyhanna, quelques-unes des anciennes sépultures se sont démarquées. Leurs os étaient criblés de tumeurs bénignes causées par une maladie rare, mais pour des raisons étrangement différentes.

Les deux individus semblaient avoir une maladie génétique connue sous le nom d’ostéochondromes multiples, qui provoque la croissance de tumeurs douloureuses mais généralement non cancéreuses dans l’os, entraînant au fil du temps une déformation des membres, des problèmes de posture ou des lésions nerveuses.

Aujourd’hui, nous savons que la maladie est loin d’être courante, touchant environ une personne sur 50 000. Trouver deux corps atteints de la condition dans un si petit cimetière est une coïncidence, d’autant plus qu’une analyse du génome des restes a été publiée dans le Journal européen de génétique humaine découvre que les deux hommes qui ont laissé les os n’étaient pas étroitement liés.

En fait, leurs vies étaient séparées de plusieurs siècles dans cette petite paroisse irlandaise.

« Nous avions des hypothèses différentes sur ces deux hommes lorsque nous avons réalisé qu’ils souffraient tous les deux de multiples ostéochondromes », explique Eileen Murphy, archéologue de l’Université Queen’s de Belfast, auteur principal de l’étude.

« Nous avons supposé qu’ils étaient contemporains, mais la datation au radiocarbone a montré qu’ils étaient séparés de plusieurs centaines d’années. Nous avons également supposé qu’ils étaient liés, mais le nouveau [ancient DNA] l’analyse a montré que ce n’est pas le cas. »

Aucun des squelettes découverts dans le cimetière perdu du Ballyhanna ne semble être en particulièrement bonne santé à sa mort. Certains présentent des signes de tuberculose ou de rachitisme.

Mais les os des deux hommes aux éperons osseux étaient en particulièrement mauvais état.

Les archéologues soupçonnent que le cimetière faisait autrefois partie d’une communauté médiévale gaélique de classe inférieure composée d’hommes, de femmes et d’enfants. Certains individus étaient probablement très pauvres, tandis que d’autres travaillaient comme agriculteurs, ouvriers, marchands, artisans ou membres du clergé.

La découverte de deux hommes non apparentés atteints de la même maladie osseuse rare dans une si petite communauté est inhabituelle en soi, et cela devient plus étrange.

Malgré leur apparence similaire, l’analyse récente a révélé que les deux cas d’ostéochondromes multiples n’étaient même pas causés par la même mutation génétique.

Les individus ont tous deux montré des changements dans le gène EXT1, qui est lié à de multiples ostéochondromes. Mais l’une des mutations n’a jamais été observée chez les patients modernes.

Le premier homme avait une mutation faux-sens dans une partie de son gène EXT1, où une seule base nucléotidique a été échangée contre une autre, brouillant la séquence codée pour la protéine. Il a déjà été identifié chez au moins trois patients modernes atteints d’ostéochondromes multiples.

Le deuxième homme a montré un message d’arrêt prématuré dans le même gène qui n’est pas encore apparu dans les données de séquençage modernes des patients atteints de la maladie.

La personne porteuse de la nouvelle mutation est décédée plus jeune, entre 18 et 25 ans, et présentait des déformations des hanches, des genoux, de la cheville et de l’avant-bras. Il a vécu entre 1031 et 1260 CE.

La personne décédée à un âge plus avancé, vers 30 ou 40 ans, avait des tumeurs moins prononcées, mais elles étaient visibles sur tout son squelette. Il a vécu entre 689 et 975 après JC.

« Il était vraiment surprenant que ces personnes aient des mutations complètement différentes qui ont causé leur état, en particulier parce que c’est si rare », explique la généticienne et première auteure Iseult Jackson du Trinity College de Dublin.

Cette découverte montre à quel point l’analyse moderne de l’ADN peut révéler des maladies qui nous tourmentent depuis des millénaires.

« L’étude montre la contribution importante que l’analyse de l’ADN des personnes du passé peut apporter à la compréhension des conditions qui affectent encore les gens aujourd’hui », déclare le généticien Dan Bradley du Trinity College de Dublin.

La recherche a été publiée dans le Journal européen de génétique humaine.

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